Warum wird der ehemalige CEO für die wirtschaftlichen Turbulenzen in einem von ihr mitbegründeten Startup verantwortlich gemacht?

Warum wird der ehemalige CEO für die wirtschaftlichen Turbulenzen in einem von ihr mitbegründeten Startup verantwortlich gemacht?

Auf den ersten Blick wirkte die Implosion des gepriesenen Mode-Startups Zilingo Pte erschreckend plötzlich.

Als der Tech-Liebling aus Singapur seinen 30-jährigen Chief Executive Officer Ankiti Bose wegen Beschwerden über angebliche finanzielle Unregelmäßigkeiten suspendierte, war es März. Innerhalb weniger Wochen riefen Gläubiger Kredite zurück, mehr als 100 Mitarbeiter waren gegangen, und Bose wurde entlassen, obwohl sie jegliches Fehlverhalten bestreitet. Der Fortbestand des Unternehmens steht nun in Frage.

Der Zusammenbruch von Zilingo hat die Technologiebranche in Südostasien und darüber hinaus erschüttert. Das Start-up hatte mehr als 300 Millionen US-Dollar von einigen der bekanntesten Investoren der Region gesammelt, darunter Temasek Holdings Pte und Sequoia Capital India, der regionale Zweig der Silicon Valley-Firma, die Apple Inc. und Google unterstützte. Bose war eine Berühmtheit, die kreuz und quer über den Globus reiste, um auf Tech-Treffen von Hongkong bis Kalifornien zu sprechen.

Interviews mit mehr als 60 Personen, darunter aktuelle und ehemalige Mitarbeiter, Kaufleute, Investoren, Unternehmer und Freunde der Hauptakteure, deuten darauf hin, dass Zilingo jahrelang unter der Führung von Bose zu kämpfen hatte. Laut Mitarbeitern, die unter ihr arbeiteten, entfremdete Boses Führungsstil die Mitarbeiter und untergrub das Geschäft.

Das Startup wechselte von einer Strategie zur anderen, um Verkäufe zu erzielen, darunter eine Werbereise in Höhe von 1 Million US-Dollar in Marokko, Kredite an Kunden und ein kurzlebiger Vorstoß in die USA. Irgendwann war sie auf „verrücktes Wachstum“ fixiert, um die Aufmerksamkeit des japanischen Tech-Titans Masayoshi Son zu erregen, so zwei ehemalige Mitarbeiter mit direkten Kenntnissen der Angelegenheit.

Der Grund für den Zusammenbruch des Unternehmens liegt in der angeschlagenen Beziehung zwischen Bose und ihrer langjährigen Unterstützerin Shailendra Singh, der Leiterin von Sequoia India. Jahrelang Verbündete, zerstritten sie sich, als der finanzielle Druck zunahm.

Singh verlor das Vertrauen in die Managementfähigkeiten des jungen Gründers, für den er sich eingesetzt hatte, während Bose glaubte, Singh habe sie betrogen, indem er sie aus ihrem eigenen Unternehmen drängte, so die mit ihrer Beziehung vertrauten Personen, die Anonymität forderten, da die Gespräche privat waren. Der Zusammenstoß wurde so erbittert, dass die Anwälte von Sequoia in einem rechtlichen Hinweis vom Mai verlangten, dass Bose aufhöre, Anschuldigungen zu erheben, die Sequoias Ruf schaden könnten, sagten die Leute.

Die Turbulenzen bei Zilingo heben eine offensichtlich laxe interne Corporate-Governance-Kultur hervor, die in der Start-up-Branche nicht ungewöhnlich ist. Zwei Jahre lang versäumte es das Unternehmen, Jahresabschlüsse einzureichen, eine Grundvoraussetzung für alle Unternehmen dieser Größe in Singapur. Wirtschaftsprüfer KPMG LLP muss die Ergebnisse von Zilingo für das Geschäftsjahr 2020 noch absegnen. Obwohl es nicht ungewöhnlich ist, dass Startups diese Fristen versäumen, was zu einer Geldstrafe von bis zu 600 S$ (430 US-Dollar) führen kann, ist dies in der Regel ein Warnzeichen dafür, dass der Vorstand möglicherweise strengere Maßnahmen ergreifen muss.

Doch Investoren, darunter die staatlichen Firmen Temasek und EDBI, investierten Ende 2020 mehr Geld in Zilingo. Aktionäre, die zusammen eine Mehrheitsbeteiligung an dem Unternehmen besitzen, gingen erst offiziell gegen Bose vor, nachdem Whistleblower-Beschwerden Anfang dieses Jahres eingereicht worden waren.

Tech-Warnung

Die Saga ist auch zu einer Warnung für die Tech-Community der Region geworden, die die Folgen globaler wirtschaftlicher Schocks von Covid bis hin zum Krieg in der Ukraine und der globalen Inflation bewertet.

„Was auch immer bei Zilingo passiert ist, es wird in den nächsten Jahren noch viel mehr Dramen geben, da die große weltweite Rezession die Hot Shots daran hindert, Geld zu beschaffen“, sagte der erfahrene Investor Jim Rogers, Vorsitzender von Rogers Holdings Inc. in Singapur. „Ich habe dieses Rodeo schon einmal gesehen.“

Bloomberg News überprüfte Dutzende von internen Dokumenten, E-Mails, Texten und anderen Medien von Zilingo, und Bose führte zwei ausführliche Interviews, eines vor und eines nach ihrer Entlassung aus dem Unternehmen am 20. Mai. Die Entscheidung des Vorstands, sie zu entlassen, war nicht abrupt, sondern eher der Höhepunkt jahrelanger Spannungen, laut den Dokumenten und Personen mit direkten Kenntnissen der Angelegenheit.

„Die Vorstandsmitglieder waren besorgt über die Leistung des Unternehmens in den letzten Jahren und versuchten, Vorschläge zu unterbreiten, um die Leistung des Unternehmens, einschließlich des Cash-Burn, anzugehen“, sagten Zilingo und sein Vorstand in einer Erklärung gegenüber Bloomberg News.

„Im März 2022 erhielten Anleger Beschwerden über schwerwiegende finanzielle Unregelmäßigkeiten, die offenbar eine Untersuchung erforderten. Mit Unterstützung der Mehrheitsaktionäre der Investoren wurde ein unabhängiges Beratungsunternehmen für forensische Untersuchungen beauftragt, die besagten Beschwerden zu untersuchen. Nach einem umfassenden, fast zweimonatigen Verfahren mit zahlreichen Gelegenheiten für Frau Bose, Dokumente und Informationen bereitzustellen, hat das Unternehmen Frau Bose auf der Grundlage der Ergebnisse dieser Untersuchung anschließend aus wichtigem Grund gekündigt.“

Bose sagte, der Prozess, sie zu entlassen, sei eine „unfaire Hexenjagd“ und bestritt, dass ihr zahlreiche Möglichkeiten gegeben wurden, auf die Anschuldigungen zu reagieren. Sie sagte, sie habe den Untersuchungsbericht nicht gesehen, der nicht veröffentlicht wurde. Auf den Vorschlag des Vorstands, Änderungen umzusetzen, sagte sie, das Team habe den Cash-Burn zwischen Ende 2019 und Ende 2021 um 70 % gesenkt. „Es war nicht einfach, wir haben nicht alles geschafft“, sagte sie im Juli. „Es war chaotisch und schmerzhaft, aber wir haben es geschafft und unser Bestes gegeben.“

Die Entstehungsgeschichte von Zilingo ist Teil der Startup-Geschichte Südostasiens. Bose kam auf die Idee, als sie durch Bangkoks Chatuchak-Markt schlenderte, wo 15.000 Stände Waren aus ganz Thailand anbieten. Sie und Mitbegründer Dhruv Kapoor wollten eine Plattform aufbauen, die es solchen kleinen Händlern ermöglicht, an Verbraucher in ganz Südostasien zu verkaufen.

Singh war von Anfang an maßgeblich beteiligt. Er und Bose hatten bei Sequoia zusammengearbeitet und freuten sich, eine der Firmen zu unterstützen. Singh hatte seine Karriere im Silicon Valley-Büro von Sequoia begonnen und an der Seite der erfahrenen Investoren Michael Moritz und Doug Leone gelernt.

Singh hatte Sequoia Capital India über 16 Jahre in die größte Risikokapitalgesellschaft der Region mit einem verwalteten Vermögen von rund 9 Milliarden US-Dollar und 36 Einhörnern in Indien und Südostasien verwandelt.

Er investierte 2015 in die Seed-Runde von Zilingo, als Bose 23 Jahre alt war, und seitdem in jede Spendenaktion. „Wir denken die ganze Welt an sie“, sagte er 2016 in einer E-Mail von Bloomberg News einem VC-Kollegen.

Aber wie viele Neulinge standen Bose und Kapoor fast von Anfang an vor Herausforderungen. Ihre verbraucherorientierte Modeseite kämpfte wegen der dünnen Margen und des niedrigen Durchschnittseinkommens in Südostasien, einer fragmentierten Region mit verschiedenen Sprachen und Währungen. Ende 2017 beschlossen sie, Zilingo zu einer Business-to-Business-Plattform umzugestalten, auf der kleine Hersteller und Großhändler Waren direkt an kleine Einzelhändler in der Region verkaufen können.

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